Jan 28, 2017

Our educational system: more and better education?


Two people love drawing. Both use most of their free time engaging in activities related to this passion. They dream about it; both starve for an extra chance to put on some work and create. As time passes by, one goes further and decides to make it his profession: studies techniques at school and university, devotes entirely to the development of the required skills and ends up as a well-known artist. On the other hand, the second puts it aside accommodating his ‘hobby’ between school, his part-time job and taking care of his siblings; he also pursues tertiary education, but chooses a more common career given the concern that being an artist would not provide him enough earnings.

When the cause of such contrast proceeds from people facing different contexts, the doubt about how effective is the society in the provision of opportunities arises.

This is not an isolated case. It is actually a common situation in less developed countries, where people are used to put aside their passions and opt for a more within-the-box occupation that provides them enough money to survive.

On the other hand, achieving tertiary education in environments of lower income is already a too-far-to-get objective: countries as Eritrea and Chad had a gross involvement in tertiary education of only 3% in 2014[1]. In Latin America, the average involvement rate was 45% in the same year. The fact that it is higher than the world’s average of 34% may seem surprising, but there are some methodological issues that may explain the differences[2]. Ecuador’s rate is far below this regional average, with levels of approximately 18% in urban areas and less than 7% in rural areas.

To this respect, while lower levels of formal education are not necessarily a determinant of failure in the labour market, on average, it has been proved that education is connected to better jobs and higher income, both being closely related to welfare.

Self-selection, opportunities and education

Self-selection is conceived as responsible for most of the observed outcome disparities. The nature and impact of such traits has been highly explored, especially in sceneries that go from education to the general use of social programs.

But, recalling the initial inquiries: If we had people with similar characteristics and preferences, why would they achieve uneven outcomes depending on the environment? Why the odds of being a successful pilot, dancer, singer or, even worse, attaining any formal profession are different among countries? Those are some of the questions that development economics has been trying to answer for years. Some argue the environment implies a certain level of opportunities, and that most opportunities are related to a person’s experiences and education. Therefore, we get back to where we started.

That’s why governments, private initiatives, ONGs and international organisations make huge efforts to provide education access. They have been successful in addressing some of the most serious barriers to access primary, secondary and tertiary education. However, the impact in terms of educational outcomes, and in particular student learning, has been much less impressive. A recent publication by the WB analysed the impact of their programs supporting education in developing countries. It found significant weaknesses in student learning, measured by the change in performance. One of the most relevant examples is Peru, with only 8% of sixth graders reaching mastery levels in language and 7% in maths. A parallel study cites that, even though they were supposed to, “75% of the first graders could not read at all by the end of the school year” (Crouch, et. al., 2005). And more generally, some findings coincide in that children at schools outside the government systems achieve, on average, higher learning outcomes with equal or less resources.

Aiming to uncover the reasons behind that, the Public Expenditure Tracking Survey (PETS) reveals how much government funding actually reaches the classroom by identifying the main points of resource leakage. In some cases, it goes even further to evaluate characteristics of service delivery.
Among the most enlightening detections, higher government spending on education in Zambia had no effect on outcomes because parents counteracted it by reducing their spending in an equivalent amount. In Peru, the survey offered some insight on the complexities behind the distribution of funds from central government down to classrooms due to excessive bureaucracy. It was also the country with the lowest impact since there were frequent changes of authorities; such instability of institutions undermined ownership of the results and diminished incentives to change policies.

Another WB study examines the relationship between individuals’ skills and labour market outcomes for the working-age population in Colombian urban areas[3]. The main source is the Skills toward Employment and Productivity (STEP, 2012) household survey[4], which focuses on two main categories of personal skills: cognitive, understood as aptitudes to perform mental tasks such as comprehension or reasoning, and socio-emotional, that refer to personality traits and behaviours. The results showed that although both matter for pursuing tertiary education and getting favourable labour market outcomes, their roles differ. Cognitive skills were proved to be greatly associated with higher earnings, job formality or high-qualified occupations, while the second played a stronger role in terms of labour market participation.

Ecuador: Outside Vs. inside the classrooms
The statistics related to education attainment and access to scholarships for education in Ecuador during the last decade is remarkable. To begin with, education became free of charge up to the tertiary level, providing potential accessibility for all. Besides, figures from the WBD suggest that the country increased the average years of education in 1.3 between 2000 and 2015, and that such attainment was evenly distributed among all income quintiles.

In terms of educational programs, an important initiative is the scholarships program for higher studies in internationally recognised institutions all over the world with a register of 11.501 scholarships granted between 2007 and 2015 according to the National Secretary of Education, Science, Innovation and Technology (SENESCYT). There have also been projects involving the participation of foreign institutions and experts that allow for an important exchange of culture, knowledge and experiences, especially valuable in the labour market.

Nevertheless, as numbers hardly provide the whole scenario, I was curious about how much we had improved in terms of thinking outside the box while choosing professions. I still wanted to scratch and look under the numbers of new enrolled in higher education and granted scholarships.

Therefore, I started asking students, family and friends that have being part of the process about their experiences. Some of the questions include: “If you could choose anywhere to live, where would you go?” “If you could do anything you want for a living, what would you choose?” If you were given a wish to change your life, what would you ask for?” Clearly, the process was all but formal or well-designed so numbers loose importance. However, capturing how far it seems to people the achievement of their passions offers some insight on the situation. People thinking that emigrating would be their ticket to happiness; others studying business because that career was the only option with space left or, even worse, forgetting about their life plan in order to afford a living… it tells us that there is still much to be done.

What is next?
The trends exhibited in the Education Policy And Data Centre (EPDC) policy brief show that achieving the last 10% of educational coverage could take even longer than achieving the first of 90%. Also, those included in the remaining part generally involve people in rural areas, in generally excluded states or provinces, female, and the poor. This pattern is a call for attention as it suggests that policies in developing countries present systematic failures, which we have not complied with yet.

New approaches are needed if we are about to give access to education and other relevant opportunities to the ‘remaining’ part of the population. New indicators must be included when evaluating the performance of social policy in terms of education. Growing figures of coverage are to be celebrated with no doubt, but quality of education and its actual impact on the population is still far to be achieved. Awareness of this limitation and our taking part with this responsibility would be a wise way to re-direct the journey.

The article has no conclusions as it consists of an invitation for readers to contribute, from their experience and perspective. Do you agree with the approach taken to improve education in Ecuador? What has been your experience about the taken measures? What else could be done in order to build more reliable instruments to assess it? What should the public policy intend to drive in order to provide education with real use and impact? Your contribution matters, leave us a comment!

[1] http://data.worldbank.org/indicator/SE.TER.ENRR?year_high_desc=false
[2] First, this average is upwards biased since there is no information for 31 out of 44 countries considered in the region by the World Bank (WB), and the ones that present information are usually those with better results. Second, compared to the average for Europe and Central Asia (65%), while the highest values are similar, the averages differ by 20% as a result of the greater dispersion.
[3] Acosta et.al., 2015

Nov 25, 2016

El gran desafío de Ecuador y su mercado laboral

Este año se ha caracterizado por la certidumbre de la incertidumbre económica. El gobierno y otros actores relevantes han concentrado esfuerzos en identificar la extensión de la contracción economía, la pérdida de empleo y producción y ahora de los patrones de recuperación.

Los indicadores señalan hacia una contracción económica que tiene ramificaciones hasta el mercado laboral. En términos macro, la contracción de la demanda interna, que a junio alcanzaba -7,4%, pone presión en las ventas y produce una desaceleración de la inflación a medida que los inventarios se acumulan: la inflación a octubre fue 1,3% mientras que en promedio de los últimos años estuvo en 3,8%.

Figura No. 1:  Evolución de producción, demanda interna y precios

Fuente: Índice de Precios del Consumidor Instituto Nacional de Estadísticas y Censos y Cifras de Cuentas Nacional Trimestrales del Banco Central del Ecuador.

La desaceleración de la inflación y su relación con los salarios nominales implica que los salarios reales se incrementan, restando competitividad al sector empresarial-productivo. La interacción entre estas variables deteriora las condiciones de empleabilidad en la medida que se expulsan trabajadores del sector formal.

Ello se evidencia en las cifras de empleo. Hasta septiembre 2016 el empleo adecuado como proporción de la población económicamente activa se ha reducido de 47% a 39%, i.e. 333 mil trabajadores menos; y de igual forma las cifras de afiliados a la seguridad social ha disminuido en 163 mil trabajadores entre agosto 2015 y junio 2016.

Figura No. 2: Evolucion tasa de desempleo y empleo inadecuado

Fuente: Encuesta Nacional de Empleo, Desempleo y Subempleo-ENEMDU. Instituto Nacional de Estadísticas y Censos.

Asimismo, a septiembre 2016 el ingreso real de los asalariados urbanos se ha contraído en 7,5% mientras que para el sector rural la caída ha sido de 6,2%. Pese a que el impacto en el salario rural es menor, es importante considerar que las estructuras laborales de las ambas áreas son bastante diferentes. La tasa de empleo inadecuado a nivel urbano es alta, 45% a septiembre, pero en el área rural llega a un inquietante 75%.

Pese a que el deterioro laboral es previsible en un entorno económico negativo, la profundidad y velocidad con la que ha ocurrido es síntoma de un problema mayor: En Ecuador, desde hace ya muchos años, el crecimiento de productividad de nuestros trabajadores no guarda relación con los incrementos salarios reales impulsados desde el Gobierno

Durante los años de expansión económica, la productividad y el salario real se divorciaron y caminaron de manera separada. La productividad, huérfana de quien la impulse, creció a una tasa promedio de 1,1% y 2,4% anual mientras que el salario real creció a una tasa de 4,8% anual de mano de la política salarial impulsada por el Gobierno. En términos acumulados el salario minimo real se incrementó en 48,5% mientras que distintas medidas de productividad crecieron en 9,9% y 22,4%.

Figura No. 3: Crecimiento productividad vs salario real
Nota: Cifras de productividad por perceptores de ingreso corresponde a ratio de PIB real para población cuyos ingresos son positivos y por horas trabajadas corresponde ratio de PIB real para suma de horas de trabajo principal, secundario y otro trabajo de la PEA. Fuente: Índice de Precios del Consumidor Instituto Nacional de Estadísticas y Censos y Cifras de Cuentas Nacionales Trimestrales del Banco Central del Ecuador.

Es justamente este divorcio el que ha generado condiciones laborales tan precarias donde el 55% de la población a nivel nacional tiene un empleo inadecuado y donde el desempleado promedio del área rural lleva más de 3,5 meses en buscando trabajo mientras que el desempleado promedio urbano alcanza un perturbador 4,5 meses sin trabajo.

La productividad no lo es todo, pero en el largo plazo es casi todo.
Paul Krugman

El desafío para el periodo los años venideros, que debería estar en la agenda de los candidatos de elección popular, es crear un entorno educativo y tecnológico donde la productividad del trabajador pueda crecer. Estos entornos se crean de manera específica: i) atrayendo inversión productiva que tenga mejores prácticas manufactureras, ii) introduciendo tecnológicas en procesamiento agropecuario, iii) creando parques de innovación e investigación; y, a nivel más general fomentando la educación desde los niveles educativos primario y secundario, sin descuidar la formación superior no universitaria. En esta tarea tanto la participación privada como pública son necesarias e igual de importantes.

De ello se desprende que una política laboral centrada en políticas salariales y de seguridad laboral puede resultar incompleta en el mejor de los casos y desacertada en el peor si no tiene como contrapartida políticas de productividad.

Sep 12, 2016

Mes y medio de reflexiones económicas

Volví hace un poco menos de dos meses a Ecuador después de ausentarme un par de años y a continuación presento un breve resumen de los puntos que considero importantes sobre la economía ecuatoriana.

Sector Real

  • Existe una contracción generalizada en casi todos los sectores. Las estadísticas de ventas muestran entre 10 y 30% de caída en ventas en muchos sectores. Tal vez el comercio es uno de los más afectados.
  • Relatos anecdóticos de empresarios y contadores indican que contracción estaría en orden del 30-50%. Ambas cifras no necesariamente están en contrapunto, pero un promedio de 10-30% es mucho más comprensible que un promedio de 30-50%
  • Ciertos indicadores financieros muestran una recuperación: depósitos y créditos concedidos se están levantando de a poco pero se mantienen a niveles inferiores que hace un año. Es importante considerar que esta mejora beneficia principalmente a grandes empresas y al sector industrial.
  • En estas mismas líneas, el BCE con su indicador de ciclo anticipado muestra un pequeño re-surgimiento, lo que implicaría que estaríamos pronto de iniciar etapa de expansión bajo la tendencia.

Mercado laboral e índices de precios

  • El empleo se deteriora rápido. En lugar de ver saltos de desempleo, estamos viendo como la gente vive con menos del mínimo, o trabaja menos horas: el empleo inadecuado (que incluye el subempleo) ha subido casi 10% en el último año.
  • El problema de Ecuador es de productividad. Los sueldos nominales son 20% superior a los niveles de productividad de ecuador. Esto es realmente insostenible: el mercado laboral no puede aguantar esta presión a la baja por lo que es necesario incrementar la productividad de nuestros trabajadores o ver estancado el salario nominal para que se lo coma la inflación. En caso de no lograrlo, subir productividad, será inevitable ver despidos masivos.
  • Relato anecdótico de mi búsqueda de trabajo: los sueldos para nuevos trabajos están en 700-1,000 para cargos ejecutivos con maestría y experiencia. En general se ofrecen trabajos de 500-600 para ciencias contables y administrativas. 
  • El ingreso medio familiar está por primera vez de caída. Mi lectura es que el mercado laboral no puede mantener trabajadores cuya productividad es tan baja y requiere de expulsarlos, esta dinámica conlleva reducción de ingresos familiares.
  • La inflación de Ecuador es de no creer. Tanta presión de demanda ha puesto el gobierno que la inflación acumulada en 10 años es cerca de 50% mientras que en USA es apenas 20% en el mismo periodo. 
  • El gobierno considera gente de clase alta aquellos que tienen ingresos superiores a USD 430. 

Sector externo

  • El sector exportador está sufriendo por apreciación del dólar. Desde 2010 nos hemos encarecido 6% respecto al “mundo” y si solo consideramos Perú y Colombia nuestra pérdida en RER ha sido de 16% y 33% respectivamente. 
  • Ni se mencione las restricciones de importación. Experiencia anecdótica: No es posible hallar los cabezales para cepillos eléctricos Oral-b, supongo que eso es un bien de lujo hoy en día.
  • Sin embargo, bastante orgullo me dio el otro día tomar un vino de “San Miguel del Morro”, i.e. El Morro. Aquí les dejo el link

Sector Fiscal

  • El gobierno ha reducido su gasto de inversión y la economía se contrae fuertemente porque ese era el motor de la construcción, que representa 10% de l PIB.
  • Las expectativas para los siguientes 5 años es que el petróleo no supere los 40-50 USD, léase que no habrán ingresos petroleros.
  • El gobierno no reconoce su propia deuda: en los límites de endeudamiento no toma en cuenta los CETES y la preventa petrolera. Estos son dos rubros que por definición son deuda. Sin embargo, no satanizo la deuda, Ecuador debe estar en niveles de 50% sobre PIB (una vez que transparenten esas cuentas) pero los paises desarrollado están en 90-130%
  • Parece que el problema del gobierno es no reconocer donde está mal gastada la plata. La gente no se opone a la construcción de carreteras, puentes, escuelas, hospitales, etc. La gente se opone a los sobreprecios.
  • Es probable que el próximo gobierno tendrá que hacer un ajuste terrible, i.e. despedir muchos empleados públicos. 

Cosas de políticas que no entiendo nada

  • Ecuador se rehúsa a llamar las cosas como son. Un strategic economic cooperation agreement hace exactamente lo que un tratado de libre comercio.
  • Hay gente que hace el trabajo de fiscalización/contraloría del gobierno y sin embargo ellos no toman en cuenta esta información. El 1% de los escritos en 4pelagatos.com son denuncias de corrupción ampliamente documentadas, si tan solo alguien del gobierno se dejara de ideologías y viera pragmáticamente las cosas, estaríamos en otro lado.